• Sonya Radetsky

Inside-Outside: Co-founding Aula

Updated: Aug 16

[Español abajo]

It’s one of the most confusing parts of travel: As an outsider, how do you get to know a place and its people? Not just the staple tourist stops, the must-eats, the classic photos. Those are baseline, the things you have to do in order to start wrapping your head around a new place. Visiting Paris? You have to see the Eiffel Tower, and you have to eat as many croissants as you can possibly manage.


Women outside the church, Taquile Island

But once you’ve done those things, you may find yourself wondering what life is like for the people who actually live there. Where do they go to eat? To have fun and blow off steam? Where do they live, and how? Because of course, every place has infinite parallel experiences, and though residents are often too close to see their home through the eyes of a newcomer, travelers still hope to catch a glimpse of the local “reality”.

This drive to have more “real” travel experiences has given way to a huge range of offerings that try to help visitors experience local life - you can stay in someone’s home rather than a hotel and read blog posts and travel guides dedicated solely to off-the-beaten-path wanderings.

Living in Cusco for a number of years, I’ve seen again and again the same impulse that’s taken hold around the world. On one side, visitors who are genuinely motivated to dig deeper into the cultural complexities of this region. On the other, locals from Cusco city and the surrounding Quechua communities who care deeply about preserving and sharing their culture and traditions. But for so many reasons - time constraints, language barriers, a tourism industry that doesn’t always prioritize quality interaction and exchange - both sides are thwarted, and oftentimes the result is an interaction that barely scratches the surface.

Aula was born from a love of Peru, my adopted home, and began as a bunch of idealistic goals scribbled on a napkin (I know, cliché, but that’s how it went down). But at its core, Aula provides the vitally important but much less romantic-sounding facilitation.

Hilda and Analí, from the community of Patacancha

Even though my home is here, I am and will always be between worlds, neither an insider nor an outsider. I am a resident, not a traveler. My friends and work are here. I speak one of the local languages. And I have the opportunity and time to build relationships with people and communities who want to teach and share what they know. But I was not raised here, and I enjoy immense privilege based on my country of origin, my skin color, my financial means, my education. I still and always will ogle at the depth of culture and history and natural beauty that we have here in Peru. And importantly, I understand and can speak to the questions and curiosities of visitors who want to know more, because that is my world, too.

Of course, Aula is about so many things, not least of which is the desire to celebrate the incredible artisan traditions in Indigenous communities around Peru, to bring people closer to the things that they buy, to facilitate interactions where makers become teachers and buyers become students… I could go on forever, and you’ll hear much more about those pillars of Aula as time goes on.

But in co-founding this business, I also hoped to inch a tiny bit closer to that grappling with what are really two questions - As an outsider, how do you get to know a place and its people? And as an insider, how do you share who you are and what’s important to you and your community?

My idealistic hope, one of many scribbled on that napkin, is that Aula can embrace and take advantage of being in-between worlds, the way I am and will always be, and create a space where insider- and outsider-ness take a backseat to true exchange and connection.

Workshop meeting in Patacancha

Photo credit: Paola Paredes

Translation: Ada Lopez Meza

Adentro-Afuera: La Co-fundación de Aula

Es una de las partes más confusas de viajar: como extranjero, ¿cómo se llega a conocer un lugar y su gente? No sólo las paradas turísticas principales, lo que se debe comer, las fotos clásicas. Eso es el punto de partida, las cosas que tienes que hacer para empezar a entender un lugar nuevo. ¿Visitas París? Tienes que ver la Torre Eiffel, y comer tantos croissants como puedas.

Señoras afuera de la iglesia, Isla de Taquile

Pero una vez que has hecho esas cosas, puede que te preguntes cómo es la vida de las personas que realmente viven allí. ¿A dónde van a comer? ¿A divertirse y desahogarse? ¿Dónde viven, y cómo? Por supuesto, cada lugar tiene infinitas experiencias paralelas, y aunque los residentes a veces están demasiado cerca para ver su hogar a través de los ojos de un recién llegado, los viajeros aún esperan echar un vistazo a la "realidad" local. Este impulso de tener experiencias de viaje más "reales" ha dado paso a una gran variedad de ofertas que intentan ayudar a los visitantes a experimentar la vida local: puedes quedarte en la casa de alguien en lugar de un hotel y leer publicaciones de blog y guías de viaje dedicadas exclusivamente a caminatas fuera de lo común. Viviendo en Cusco por varios años, he visto una y otra vez el mismo impulso que se está imponiendo en todo el mundo. Por un lado, los visitantes que están genuinamente motivados a profundizar en las complejidades culturales de esta región. Por otro lado, la gente de la ciudad de Cusco y las comunidades quechuas de los alrededores que realmente se preocupan en preservar y compartir su cultura y tradiciones. Pero por muchas razones (limitaciones de tiempo, barreras del idioma, una industria turística que no siempre prioriza la interacción y el dialogo de calidad), ambas partes se ven frustradas y, a menudo, el resultado es una interacción que apenas toca la superficie.

Aula nació de un amor por el Perú, mi hogar adoptivo, y comenzó como un montón de objetivos idealistas garabateados en una servilleta (lo sé, cliché, pero así fue como sucedió). Pero en esencia, Aula proporciona la vitalmente importante pero mucho menos romántica facilitación.

Hilda y Analí, Comunidad de Patacancha

Aunque mi hogar está aquí, yo estoy y siempre estaré entre mundos, ni local ni extranjera. Soy residente, no viajera. Mis amigos y trabajo están aquí. Hablo uno de los idiomas locales. Y tengo la oportunidad y el tiempo para construir relaciones con personas y comunidades que desean enseñar y compartir lo que saben. Pero no fui criada aquí, y disfruto de un inmenso privilegio basado en mi país de origen, mi color de piel, mis medios financieros, mi educación. Ahora y siempre miraré la profundidad de la cultura, la historia y la belleza natural que tenemos aquí en Perú. Y, lo que es importante, entiendo y puedo responder a las preguntas y curiosidades de los visitantes que desean saber más, porque también es mi mundo. Por supuesto, Aula se trata de muchas cosas, entre ellas el deseo de celebrar las increíbles tradiciones artesanales en las comunidades indígenas de Perú, acercar a las personas a las cosas que compran, para facilitar las interacciones donde los artesanos se convierten en maestros y los clientes en estudiantes... Podría continuar indefinidamente, y escucharás mucho más sobre esos pilares de Aula a medida que pase el tiempo. Pero al co-fundar este negocio, también esperaba acercarme un poco más a tratar de resolver lo que son realmente dos preguntas: Como extranjero, ¿cómo se llega a conocer un lugar y su gente? Y como local, ¿cómo compartes quién eres y lo que es importante para ti y tu comunidad? Mi esperanza idealista, una de las muchas garabateadas en esa servilleta, es que Aula pueda abrazar y aprovechar estar en un mundo intermedio, donde yo estoy y siempre estaré, y crear un espacio donde ser local o extranjero queda en segundo plano a un verdadero dialogo y conexión.

Reunión de taller en Patacancha

Fotografía: Paola Paredes

Traducción: Ada Lopez Meza


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